Tutto quello che un albero può essere

(Articolo originale di Eleanor Konik pubblicato su Worldbuilding Magazine – Traduzione mia)

Natura | Risorse

Gli alberi e le foreste hanno catturato la nostra immaginazione per millenni. Dai boschetti sacri dei Celti agli elfi di Tolkien, dal cedro fenicio alla Foresta Nera dei fratelli Grimm, gli alberi giocano un ruolo enorme nella cosmologia della vita reale. Hanno anche tonnellate di potenziale non sfruttato quando si tratta di essere utili per personaggi e società.

In cosmologia

L’albero del mondo è una parte vitale della cosmologia di molte culture. Tipicamente, i suoi rami si estendono nei cieli, le sue radici forniscono passaggio al mondo sotterraneo e il tronco permette di viaggiare tra i regni mortali e gli altri regni. L’ungherese világfa permette agli sciamani di salire negli strati del cielo, nel paradiso e nell’inferno; i suoi rami ospitano il sole e la luna. Il sacro asvattha è descritto nelle scritture indù come eterno, le sue radici si estendono verso l’alto, i suoi rami puntano verso il basso, non avendo né inizio né fine. Gli alberi del mondo giocano un ruolo importante nella cosmologia mesoamericana e sono rappresentati ampiamente nell’arte mesoamericana. Anche l’Asia settentrionale ha la sua miriade di miti sugli alberi.

Nel corso della storia umana, in tutto il mondo, gli alberi sono stati sacri e centrali per la nostra comprensione del mondo. L’albero del Mondo. L’Albero della Vita. L’albero della conoscenza. Alberi guardiani. Alberi che esaudiscono i desideri. Anche se la maggior parte del progresso della civiltà occidentale ha comportato il disboscamento degli alberi piuttosto che la loro coltivazione, gli alberi e i loro prodotti sono stati importanti quanto la pietra o il metallo nella storia umana. Il legno raramente si fa strada nella documentazione archeologica, ma l’umanità avrebbe avuto difficoltà ad avanzare senza alberi, che forniscono il legname per costruire case e navi, frutta e noci per nutrirci e persino l’ossigeno che respiriamo.

Nella finzione

La nostra finzione veramente fantastica raramente riflette il ruolo degli alberi nella cosmologia della vita reale. Discworld poggia sul dorso di una tartaruga, e anche il Thor della Marvel si preoccupa più del ponte Bifrost che di Yggdrasil.

Quando si crea un mondo fittizio che non è la Terra, in qualsiasi genere ci sono due strade principali da prendere. La prima rispecchia la serie Pern di Anne McCaffrey, che ha il suo complesso ecosistema di tutti i tipi di organismi inventati, dai succhi antidolorifici, lucertole empatiche e funghi famelici. Anche se i draghi di Pern sono componenti chiave della narrazione, non sono una parte della rete alimentare che definisce gli aghi o i delfini. L. E. Modesitt adotta tipicamente questo approccio con le creature senzienti e magiche delle delle  Corean Chronicles, in gran parte estranee alla alle pecore del pastore o agli pteridoni militari. Opere modellate sul folklore e sul mito, come la serie Garrett, P.I. di Glen Cook, vanno spesso lungo questa strada. Questo approccio è anche vero per i riff dei giochi da tavolo, come Nightseer di Laurell K. Hamilton o la maggior parte delle opere di T. Kingfisher.

L’altro metodo, più comune e meno complicato è quello di centrare la costruzione del mondo intorno ad un componente primario. Nel caso di Dune di
Frank Herbert, i suoi vermi della sabbia (la specie) e la desertificazione estrema del pianeta derivano dal ciclo di vita dei vermi della sabbia. I draghi di Robin Hobb erano critici per ogni aspetto dell’ecosistema del Realm of the Elderlings; dalle acque acide ai legni delle navi, tutto risale ai draghi.

Quando si costruisce un mondo

Immaginate un albero così saldamente integrato in un mondo come i grandi rettili che più comunemente catturano la nostra immaginazione. I Celti avevano i loro boschetti sacri, anche se questo tipo di venerazione è spesso associata agli elfi nella narrativa fantasy; dal Lothlórien di Tolkien alla maledizione dei fae “oak and ash” invocata da October Daye di Sean McGuire, gli autori non devono sentirsi così limitati.

La maggior parte delle persone sa che gli alberi (come tutte le piante capaci di fotosintesi) funzionano come purificatori dell’aria, assorbendo anidride carbonica ed emettendo ossigeno. Gli alberi di Dyson (piante geneticamente modificate progettate per vivere all’interno di comete) e i loro simili sono stati un punto fermo della fantascienza spaziale come un modo per facilitare gli habitat sugli asteroidi e le navi generatrici per decenni. Nella stessa ottica, gli alberi forniscono un accesso vitale al calore nelle società preindustriali, attraverso la combustione e l’incendio. Ma gli alberi possono fare molto di più: la tamerice del Medio Oriente funziona come un condizionatore naturale, raffreddando l’aria intorno a sé non solo per ombra, ma secernendo sale durante il giorno che poi assorbe l’acqua dall’aria durante la notte. Come l’acqua evapora, l’aria circostante si raffredda.

Naturalmente gli alberi forniscono sia cibo che aria: mele, arance, datteri, mandorle, olive e noci di cocco sono tutti esempi ben noti di prodotti. La realtà fa un passo in più. Per esempio: le ghiande sono prontamente macinate in farina utilizzabile, non non c’è bisogno di grano. La linfa delle palme è autofermentante, con il risultato di un gustoso e molto popolare vino che è sì molto popolare ma sfortunatamente non abbastanza stabile da essere apprezzato dalla maggior parte dell’occidente. Anche i tè di sassofrasso e le birre di radice sono prodotti dell’albero che potrebbero essere gustati al posto dei tè e caffè che tipicamente appaiono nella narrativa.

Dal punto di vista dei liquidi, gli alberi possono purificare l’acqua in vari modi. L’immagine di un marinaio arenato che sopravvive grazie al latte di cocco è iconica, ma i moderni aerogel permettono agli autori di fare un passo avanti. Alcune varietà di aerogel prendono ispirazione dagli alberi, usando l’azione capillare per spingere l’acqua sporca verso l’alto per farla evaporare al sole, che produce vapore che può essere travasato come acqua fresca, pulita e potabile in situazioni di emergenza. Meccanismi simili potrebbero essere usati in fantascienza o in ambienti fantasy, con personaggi che usano gli alberi come sistemi di filtraggio.

Parlando di emergenze, nonostante i nostri moderni pregiudizi, gli alberi sono un eccellente materiale da costruzione. Popolare in Giappone per la sua resistenza ai terremoti, il legno trattato è incredibilmente duraturo e il cedro è stato un materiale vitale per la costruzione di navi per millenni.

Non devono essere solo gli elfi a fare le loro case sugli alberi; i protagonisti del lungo webcomic di Bill Holbrook, Kevin & Kell, vivono in alberi enormi. Alberi di sequoia grandi abbastanza da rendere nani anche i più grandi esseri umani e i loro veicoli, dimostrano che è possibile per gli alberi fare ponti praticabili (sia nella loro capacità come albero del mondo interdimensionale o meno!) e percorrere strade. Come con l’idea del Dr. Seuss, le possibilità sono infinite.

I vestiti a base di alberi non sono solo riservati a The Lorax, né esclusivamente alla foglia di fico metaforica dell’Eden biblico. Il popolo della regione del Congo dell’Africa ha fatto stoffe di corteccia per migliaia di anni; anche se sono precedenti alla tessitura, sono ancora indossate in Uganda e, quando non sono tinte, hanno una bella tonalità di terracotta. La seta cinese sarebbe stata impossibile senza gli alberi di gelso, e le noci e le ghiande sono incredibilmente utili per la concia del cuoio e la tintura dei tessuti. Gli oli di alberi come il cedro possono essere usati per conservare i tessuti anche agendo come repellente per gli insetti che potrebbero altrimenti distruggere i tessuti naturali.

Ma che dire della magia? In alcune versioni della tradizione i vampiri possono essere uccisi solo con paletti di legno, a volte solo di un particolare
tipo di legno. Driadi e altri spiriti a volte abitano gli alberi, sia in modo simbiotico che come singolo essere. Alberi senzienti – che variano in intelligenza
dagli alberi telepatici di Pandora di Avatar (che viene sfruttato dalla recente ricerca sulla comunicazione con le piante), agli alberi di Tolkien, a Groot di
Guardians of the Galaxy si rifanno a questo tipo mitologico. Il folklore ci porta anche gli alberi, come il ginepro, che ospitano gli spiriti dei morti e permettono loro di avere un “corpo” da cui agire. Naomi Novik usa questo mezzo con grande effetto in Spinning Silver, per esempio quando la
protagonista Wanda prega il mistico albero bianco dove è stata sepolta sua madre per chiedere aiuto e leggermente lo riceve.

Gli alberi, essendo costruzioni biologiche, sono agenti biologici efficaci, il che significa che possono influenzare la salute umana. Gli effetti narcotici sono comuni, per esempio il G’Quan Eth di Babylon 5 o il succo di fellis di Pern; ovvie espansioni di rimedi popolari includono tè di corteccia di salice. Larry Niven fa compiere all’idea dell’albero come medicina un enorme salto in avanti nella sua serie Known Space – l’Albero della Vita (in realtà un cespuglio che assomiglia a un igname) ospita un virus simbiotico che innesca incredibili metamorfosi negli ominidi, rendendoli più forti, più intelligenti e funzionalmente immortali. Ringworld di Niven ci porta anche i “girasoli schiavisti”, che funzionano come laser ad energia solare in grado di colpire gli intrusi con potenti fasci di luce, simili ai fiori di fuoco affrontati nel franchise di Mario Bros.

Gli alberi sono ottimi ostacoli nella narrazione. Il salice rampicante di Hogwarts intrappolò Remus Lupin nel suo stato di lupo mannaro e servì come guardia di un importante passaggio segreto nella vicina città di Hogsmeade. Anche senza aggiungere la finzione al mix di scienza, gli incendi sono un pericolo incredibile, come mostrato da Janet Kagan’s Mirabille-ma gli alberi di Tesla di Hyperion fanno un passo avanti accumulando enormi quantità di carica elettrica nei loro bulbi a cipolla, che possono poi scaricare nelle Foreste di Fiamma.

Nel nostro mondo

Immaginate un albero fantastico, centrale in una cultura creata, che può fare tutto. Un albero che potrebbe facilitare i viaggi tra comunità e dimensioni, come la pianta di fagioli di Jack o l’Albero del Mondo. Immaginate che la sua base possa ospitare i suoi custodi, la sua corteccia e le foglie vestano i suoi custodi. Le sue stesse cellule potrebbero purificare l’aria che respirano, forse rendendo un ambiente altrimenti ostile, come lo spazio o una dimensione magica, vivibile. Un tale albero potrebbe fornire cibo, sotto forma di noci, bacche o anche la polpa carnosa, e anche bevande. Un tè di radice che purifica l’acqua che tocca anche più a fondo della bollitura, non è inconcepibile. Un tale albero potrebbe offrire pericolo e salvezza, ispirazione e conforto. Senza dubbio giocherebbe un ruolo chiave nella cosmologia della gente di quella società, che sia grande o alto, a foglie caduche o verde inverno, geloso del suo spazio o clonato e nato in un boschetto.

ViaggioEsempiAgenti biologiciEsempi
Alberi del mondoYggdrasilMetamorfosiL’albero della vita di Niven
PontiJack & The BeanstalkAntiteticoChe uccide un vampiro
MedicinaleSalice, sassofrasso
AriaEsempiOstacoliEsempi
PurificazioneAlberi Dyson, aerogelCarnivoriTerrori della giungla, alberi del madagascar
Riscaldamento e
combustione
Fuochi d’artificioGirasoli schiavisti, alberi Tesla
RaffreddamentoAlberi di tamericiRandelliSalici fruscianti
Cibo e bevandeEsempiSentimentoEsempi
AlcolicoVino di palmaAlberi mobiliEnts, Groot
Frutta e nociNoci di cocco, oliveSpiritiDriadi, genitori defunti
FarinaGhiande, mandorleReti telepaticheAvatar
TessiliEsempiCostruzioniEsempi
AbbigliamentoPanno di corteccia ugandeseNaviLegname generico, corteccia cucita
SetaGelsiResistenza ai terremotiTenshou giapponese
ColorantiNero di nocePonti e tunnelSequoia
ConservantiOlio di cedro

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